Narodil se 20. listopadu roku 1863 ve Studenci, který je dnes součástí Čelechovic na Hané. Do školy docházel do Smržic a když mu bylo deset let, poslali jej rodiče na reálku do Prostějova. „Ve škole u něj učitelé pozorovali nadání k technickým předmětům a prorokovali mu kariéru ve stavebnictví. Opletal byl však v duchu rodinné tradice vášnivým myslivcem. To nakonec rozhodlo, že si zvolil další studium na lesnickém oboru Vysoké zemědělské školy ve Vídni, kterou ukončil v roce 1886 s vyzname­náním,“ uvedl historik Karel Hronek.

Jako premiant okamžitě našel zaměstnání v lichtenštejnských lesích. Jeho dráha zde byla krátká, ale pro něj osobně významná. Poznal zde totiž svou ženu. Brzy i s ní odjíždí do Bukoviny na dnešní Ukrajině jako zaměstnanec Ředitelství lesů řecko-orientálního náboženského fondu. Z eléva se do roku 1907 vypracoval až na post lesohospodářského inspekčního úředníka, tedy k nejvyšší lesnické hodnosti v mocnářství.

Po vzniku Československa se vrátil do vlasti, kde prosadil, aby vzniklo samostatné Generální ředitelství státních lesů řízené odborníkem a podléhající přímo ministerstvu zemědělství. Ministerstvo nakonec do jeho čela jmenovalo právě Opletala.

V této funkci pak hájil československé lesy před drancováním soukromými firmami, které se státu snažily vnutit dlouhodobé nevýhodné těžební smlouvy.

„Nakonec raději rezignoval na post generálního ředitele, než aby ustoupil ze svých názorů. V boji za dobré lesní hospodářství však nadále pokračoval, vystupoval i v parlamentu. Zničení státních lesů kvůli krátkodobému soukromému zisku se mu skutečně podařilo zabránit,“ vylíčil jeden z Opletalových životních zápasů historik Hronek.

Od roku 1923 působil Josef Opletal na Vysoké škole zemědělské v Brně, kde se stal děkanem lesnického oboru a později jejím rektorem. Před odchodem na odpočinek mu brněnská Vysoká zemědělská škola udělila i čestný doktorát. Josef Opletal zemřel v Brně 23. prosince roku 1953, krátce po svých devadesátých narozeninách. (pam)